« La musique est le plus poétique, le plus puissant, le plus vibrant de tous les arts », affirmait Berlioz. Le dynamisme musical de ce compositeur fut l’une des expressions les plus vivantes du grand élan qui, en France, enfiévra toute une génération autour de 1830, année où Berlioz signa sa Symphonie fantastique, mais aussi année ou Victor Hugo créa Hernani et où Eugène Delacroix présenta La Liberté guidant le peuple… / ‘ Music is the most poetic, the most powerful, the most vibrant of all the arts,’ claimed Berlioz. His music was dynamic and one of the most spirited expressions of the great burst of creative energy that fired the imagination of a whole generation in France around 1830 – the year not only of Berlioz’s Symphonie fantastique, but also of Hugo’s Hernani and Delacroix’s Liberty leading the people.

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Combatif, bouillonnant, ambitieux, parfois féroce avec ses adversaires, passionné lucide et tourmenté, journaliste de talent autant que remarquable écrivain admiré par Théophile Gautier, auteur notamment de savoureux Mémoires, Hector Berlioz batailla toute sa vie pour imposer sa musique comme il lutta contre les difficultés matérielles, « l’imbécillité et l’improbité des hommes », les indifférences du public et la routine des institutions. Sa personnalité flamboyante fut souvent incomprise de ses contemporains : « Berlioz est tout de qu’on voudra, écrivait Adolphe Adam en 1846, poète, rêveur idéal, homme de talent, de recherche et parfois d’invention dans certaines combinaisons, mais jamais musicien. » Se reconnaissant dans les grands mythes romantiques qu’il mit parfois en musique, Berlioz n’en reste pas moins le compositeur le plus représentatif du mouvement romantique français exalté dans ses contradictions. Son œuvre est marquée par un lyrisme turbulent et une fouge spontanée, mais surtout par un infaillible instinct de coloriste qui permit à cet auteur d’un passionnant Traité d’instrumentation de s’imposer comme le premier orchestrateur moderne et de faire de l’orchestre un instrument d’expression.

Berlioz was combative, effervescent, ambitious, uncompromising, forthright in his views; he was a passionate idealist, clear-sighted but also anxious. And he was a talented journalist and a remarkable writer, admired by Théophile Gautier. He wrote a fascinating treatise on instrumentation, for example, and his Memoirs in particular make marvellous reading. Throughout his lifetime, Berlioz struggled to obtain recognition for his music, as he also battled against material difficulties, ‘man’s imbecility and dishonesty’, public indifference and the routine that reigned in official institutions. His flamboyant personality was often misunderstood by his contemporaries: ‘Berlioz is anything you like, a poet, an idealist, a dreamer, a man of talent, an explorer and sometimes an inventor, but never a musician,’ wrote the composer and critic Adolphe Adam in 1846. Nevertheless, identifying with the great romantic myths, which he sometimes set to music, Berlioz was the great representative of the French Romantic movement in music. His work is marked by turbulence and lyricism, spontaneity and ardour – and above all by his infallible instinct as a colourist: he established himself as the first modern orchestrator, making the orchestra into an instrument of expression.

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