Apparu au XVIe siècle, le violoncelle appelé alors basse de violon, cohabita longtemps avec la viole de gambe avant de lui succéder en s’affranchissant du simple rôle de soutien de la basse continue qui fut d’abord le sien./The cello appeared in the sixteenth century, when it was known as the bass violin. For a long time it coexisted with the viola da gamba, before freeing itself from its role as a simple support for the basso continuo and supplanting the earlier instrument.

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C’est en Italie qu’il commença à être utilisé comme instrument soliste : en 1687, dans ses Ricercate, le bolonais Giovanni Battista degli Antoni en révélait déjà toutes les possibilités. Les musiciens allemands et français furent plus longs à abandonner la viole de gambe au profit du violoncelle, mais on sait que Jean-Sébastien Bach, plus d’un demi-siècle avant Beethoven, composa simultanément trois sonates pour clavecin et viole de gambe et six suites pour violoncelle seul, utilisant tous les registres de celui dont il fit un instrument complet. En France, sous le titre de Défense de la basse de viole contre les entreprises du violon et les prétentions du violoncelle, Hubert Le Blanc publia en 1740 un violent réquisitoire contre le violoncelle, dont il dénonçait la “ fausseté [qui] est à combattre dans un degré effrayant ”.

It was in Italy that it was first used as a solo instrument. In 1687 Giovanni Battista degli Antoni of Bologna published a set of Ricercate for solo cello, which are among the first pieces devoted expressly to that instrument. German and French musicians took longer to adopt the cello, but we know that, almost a century before Beethoven, J. S. Bach simultaneously composed three Sonatas for harpsichord and viola da gamba and six Suites for solo cello, using all the instrument’s registers and exploring all its possibilities. In France in 1740 Hubert Le Blanc published his Défense de la basse de viole contre les entreprises du violon et les prétentions du violoncelle, a violent indictment of the cello, in which he assured the reader that « a fearful fight must be put up against its inaccuracy ».

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