Face aux 52 sonates pour clavier, aux 83 quatuors à cordes et 104 symphonies, que peuvent bien peser les-seulement ! – trois oratorios de Haydn ? Eh bien, paradoxalement, ils sont d’une importance insigne. Déjà, ce Retour de Tobie (1774-1775), avec ses beaux chœurs, ses récitatifs accompagnés, ses airs renonçant pour la plupart au traditionnel Da Capo, sa richesse orchestrale, toutes qualités qui n’ont d’équivalent que chez Haendel…/Haydn composed fifty-two keyboard sonatas, eighty-three string quartets, a hundred and four symphonies, and just three oratorios. Paradoxically, however, these works are of absolutely remarkable importance, as may be seen, already, from his Il Ritorno di Tobia of 1774-1775, with its fine choruses, its recitativo accompagnato, its arias, most of them without the traditional repeat of the first section (da capo), its rich orchestration—qualities the likes of which are only to be found in Handel.

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Or, c’est précisément avec l’auteur du Messie qu’Haydn entend se mesurer lorsqu’il écrit (1796-1798) Die Schöpfung (La Création), en pensant d’ailleurs moins au passé qu’à la postérité : « j’y mets le temps, parce que je veux qu’il dure », confesse-t-il en parlant de son oratorio. Il y travaille donc avec passion, ajustant son écriture à sa perception intérieure ce que révèlent ses nombreuses esquisses. Car le vieux maître – il n’a certes que soixante-cinq ans, mais à cette époque on vieillit vite – a conscience qu’ « avec les yeux du monde fixés sur lui », il ne peut que laisser un chef d’œuvre.

And indeed, it was against Handel that Haydn intended to pit himself in writing Die Schöpfung (The Creation) in 1796-1798, and in doing so he was thinking not so much of the past as of the future, and posterity: ‘I am taking my time, because I want it to endure,’ he confessed, on the subject of his oratorio. He worked on it with passion, doing his utmost to make what he wrote correspond to his inward conception—which explains the many rough drafts.that he made. For the old master—he was, in fact, only sixty-five, but people aged more quickly in those days—was well aware that ‘the eyes of the world were upon him’ and that he was therefore obliged to produce a masterpiece.

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