Le Moyen Âge, jusqu’au XIIIème siècle, ne laisse que peu de témoignages sur l’existence des instruments de musique et sur leur place dans sa culture artistique. C’est un fait bien connu, cette époque connaît surtout l’expression de la voix, liée au rituel religieux et à la poésie. Les premières apparitions de musiques instrumentales, indépendantes du répertoire vocal, datent du XIVème siècle, mais dès le XIIème siècle, textes et miniatures nous donnent de nombreux témoignages sur la pratique instrumentale. / Before the Xlllth century, there is little available documentary evidence of the existence of musical instruments and their place in the artistic life of the Middle Ages. It is a well-known fact that during this period musical expression was mainly vocal, and was closely linked both to religious rituals and poetry. The appearance of musical instruments used independently from the sung repertoire dates from the XIVth century, but from the Xllth century onwards texts and miniatures provide plentiful evidence on how the instruments were played. 

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C’est surtout dans la culture courtoise et au cours de ces trois siècles (XIIème, XIIIème, XIVème) que vont apparaître, évoluer et prendre de l’importance, les grandes familles d’instruments que nous connaissons : claviers, archets, embouchures, anches, percussions et les cordes pincées qui nous intéressent ici. Sur ce monde sonore, Guillaume de Machaut, au XIVème siècle, a écrit deux textes, citons celui de la « Prise d’Alexandrie » :
La avoit de tous instruments
Et s’aucuns me disoit « tu mens »,
Je vous diray les propres noms
Qu’ils avoient et les seumoms, […]
Et de tous les instruments le roy
Diroy premier, si com je croy :
Orgues, vieles, micanons,
Rubebes et psalterions,
Leüs moraches et guiternes
Dont on joue par ces tavernes
Cymbales, cytoles, naquaires
Et de flaïos plus de dix paires
C’est à dire de vingt manières.
Tout des fortes com des legieres,
Cor sarrasinois et doussaines,
Tabour, flaustes traverseinnes,
Demi-doussaines et flaüstes
Dont droit joues quant tu flaüstes […].

During the age of chilvalry, throughout the Xllth, Xlllth and XIVth centuries the families of instruments as we know them today were to appear, evolve and gain importance : the keyboards, bowed and brass instruments, flutes, reeds, percussion and plucked strings which are discussed here. Guillaume de Machaut wrote two texts on the subject of this world of sound; this is a quotation from ‘Prise d’Alexandrie’ (‘Capture of Alexandria’) :
There were (examples of) ail the instruments
And for those who say I lie,
I will give the precise titles
They had and also their common names.
[…] And of the king of all the instruments,
According to my opinion, I will speak first:
The organs, fiddles, small zithers,
Rebecs and psalteries,
Lutes, Moorish (saracen) guitars and guitars
Which are played in the taverns,
Cymbals, citoles, naqaras
And more than ten pairs of double shawms,
So twenty different sorts
Some powerful and others soft,
Saracen horns, and dulcimers
Drums, flutes
Small dulcimers and the flutes
That you hold upright to blow (recorders),
[…]

 

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